Les étoiles filantes de Noël…

Depuis le 17 décembre, et ce jusqu’au 26, notre planète bleue traverse un nuage de poussières. Un nuage tel qu’elle en rencontre tout au long de l’année, donnant naissance à des pluies d’étoiles filantes importantes (comme les célèbres Perséides d’août) ou très faiblement actives (comme les bien moins célèbres sigma-Virginides de décembre). Ces poussières sont issues d’une comète, 8P/Tuttle. Cette dernière est a priori un objet de 4 à 5 kilomètres de diamètre, qui revient à proximité du Soleil toutes les 13.5 années environ. Et à chaque fois, en se rapprochant du Soleil, elle se réchauffe, et la glace de surface se transforme en vapeur, entraînant avec elle dans l’espace interplanétaire des poussières… qui forment un nuages de particules. Celui-là même que la Terre traverse en ce moment !

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Photographie de la comète 8P/Tuttle (à gauche de l’image) prise par Robogun, le 30 décembre 2007, lors qu’elle passait à proximité (apparente) de la galaxie M33 (à droite de l’image). Les poussières libérées par cette comète sont à l’origine de la pluie d’étoiles filantes des Ursides, observables en ce moment, et dont le(s) maximum(s) d’activité, en 2016, aura(ont) théoriquement lieu dans les 3 nuits à venir.

Les Ursides sont bien moins connues que les Perséides d’août, et ce pour une raison bien simple : elles sont quand même bien moins actives que ces dernières ! Si plusieurs dizaines d’étoiles filantes peuvent être observées par heure en août, les Ursides ne donneront naissance, au mieux, qu’à 5 à 10 météores* par heure, en tout début, ou en fin de nuit, lors du maximum d’activité. Ce maximum d’activité est prévu demain matin (22/12), vers 10h, donc en plein jour. Mais des modélisations par Jérémie Vaubaillon de l’IMCCE (Institut de Mécanique Céleste et de Calculs d’Éphémérides) suggèrent que deux autres maxima d’activité pourraient avoir lieu le 23, vers 1 h, puis 24 h plus tard, le 24 (vers 1 h également). Comme la Lune n’est pas encore levée en début de nuit, et que le radiant** des Ursides est alors relativement haut dans le ciel, quelques étoiles filantes en provenance de cette source peuvent donc être observée dans la soirée (la Lune gomme les étoiles filantes les moins lumineuses en fin de nuit) !

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Position du radiant des Ursides (URS) du 20 au 25 décembre 2016. Les étoiles filantes qui sont issues de cette pluie d’étoiles filantes sembleront donc venir de la tête de la Petite Ourse (également connue sous l’appellation Petite Casserole).

Attention ! Ne vous attendez pas à un déluge de météores ! Mais c’est toujours une idée originale de passer les quelques soirée précédant Noël dehors, en guettant les étoiles filantes ! Couvrez-vous chaudement (très chaudement, même), ressortez la chaise longue, allongez-vous, et attendez ! Profitez-en pour regarder le superbe ciel d’hiver, dominé par la sublime constellation d’Orion, et le ballet des satellites artificiels et des stations spatiales (ISS et Tiangong-2) !

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Urside brillante photographiée le 22 décembre 2007 par Brian Muharashi et Jim Albers.

En attendant les veillées aux étoiles filantes du Comptoir des Étoiles, n’hésitez pas à poser vos questions au sujet des Ursides !

Notes :
*météore : synonyme d’étoile filante
**radiant : point fictif, localisé dans la Petite Ourse (d’où le nom d’Ursides), d’où, par effet de perspective, semblent provenir toutes les étoiles filantes de la pluie météorique. Plus le radiant est haut dans le ciel, et plus le nombre de météores observé sera grand. Or, le radiant est plus haut en début et en fin de nuit.

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