Un clin d’étoile céleste pour le Réveillon !

Alors que le Réveillon de Noël battra son plein, d’irréductibles astronomes seront dehors, guettant un clignement d’étoile… Une étoile, qui, pendant quelques secondes, va disparaître, puis réapparaître ! Késako ? Une étoile éclipsée par le traîneau du Père Noël ? La vérité est tout autre… en tout cas, le Père Noël n’y jouera aucun rôle 😉

L’étoile en question n’est malheureusement pas observable à l’œil nu, mais des jumelles (d’un diamètre supérieur à 50 mm) peuvent permettre de l’observer. Elle répond au doux nom de TYC 2430-01124-1, et se situe au Sud de la constellation du Cocher, donc près du zénith ! Et pour les observateurs d’une petite moitié Sud de la France, vers 23h 05min (heure locale, soit 22h 05min TU), une petite planète va passer devant l’étoile, l’occultant pendant quelques secondes (la durée maximale de l’occultation est estimée à 13,5 secondes) : l’étoile va alors diminuer en luminosité, donnant l’impression de disparaître !

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Trajectoire théorique d’où l’occultation de l’étoile TYC 2430-01124-1 pourra être observée, le 24 décembre 2016, vers 23h 05min (heure locale française). Crédit: Steve Preston, calculs avec le logiciel Occult.

Cette petite planète est un astéroïde, répondant au nom bien plus poétique de (22) Calliope, en référence à la Muse grecque de la poésie épique, et découvert en 1852, et d’un diamètre conséquent de près de 170 km. Qui plus est, elle est accompagnée d’une petite lune, Linus. Certains observateurs auront peut-être même la chance d’observer deux disparitions de l’étoile (l’une par l’astéroïde principal, l’autre par sa lune) pour le prix d’une !

22-kalliope-linus

L’astéroïde (22) Calliope, et son satellite Linus, photographiés par le télescope W.M. Keck II en 2010. Crédit: Wikipedia

Si certains observateurs observeront le phénomène pour la beauté du spectacle, d’autres, bien mieux équipés, feront des profils de luminosité : en combinant les observations réalisées de divers points de la surface terrestre, la géométrie de l’astéroïde, ainsi que la position et les dimensions de sa lune peuvent dès lors être évaluée indirectement ! Une belle illustration de l’utilité des collaborations, et des résultats impressionnants que les astronomes amateurs peuvent obtenir !

Et un joli phénomène en ce Réveillon de Noël 2016 ! Joyeux Noël !

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