Retour sur Terre pour la navette mystèrieuse ?

X-37B (mission OTV-4) est en orbite autour de la Terre depuis le 20 mai 2015… mais personne ne sait exactement ce qu’elle y fait depuis ces 635 jours ! Or, il se trouve que l’avion spatial a manœuvré ces derniers jours, pour se positionner sur une orbite plus basse, potentiellement en prévision d’un retour sur le plancher des vaches.

x37b

L’avion spatial X-37B vient d’effectuer une manœuvre pour le positionner en orbite basse : probablement un signe de son retour imminent sur Terre. Crédit photo : NASA,Boeing

X-37B est un avion spatial opéré par l’US Air Force. Si le secret l’entourant n’est pas complet (des photos de l’avion circulent, et ses orbites et changements de trajectoire sont suivi par les astronomes amateurs depuis sont lancement), il subsiste néanmoins de grosses zones d’ombre, notamment concernant sa mission  scientifique et technique.Seules deux expériences scientifiques ont été révélées au grand public : un système de propulsion expérimental (expérience conjointe entre US Air Force et Aerojet Rocketdyne), et des tests de résistance de matériaux après exposition longue dans l’espace, conduits par la NASA.

L'avion spatial X-37B après l'un des derniers atterrissage. Crédit photo : Boeing

L’avion spatial X-37B après l’un des derniers atterrissage. Crédit photo : Boeing

Les précédentes missions (OTV-1, OTV-2 et OTV-3) avaient respectivement duré 224, 468 et 674 jours. Donc la durée en orbite de OTV-4 commence à se rapprocher de la dernière mission retournée sur Terre. Les manœuvres de la semaine dernière laissent fortement penser que la mission OTV-4 d’X37-B touche à sa fin, et qu’il devrait atterrir au Centre Spatial Kennedy sous peu !

N’hésitez donc pas à jeter un dernier coup d’œil à l’avion spatial en orbite, avant qu’il ne revienne !

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